Informasi

Mengapa Wabah Bubonic tidak ganas seperti dulu?

Mengapa Wabah Bubonic tidak ganas seperti dulu?


We are searching data for your request:

Forums and discussions:
Manuals and reference books:
Data from registers:
Wait the end of the search in all databases.
Upon completion, a link will appear to access the found materials.

Meskipun saya diakui tidak berada di dekat ahli dalam topik apa pun, saya masih kesulitan memahami bagaimana Black Death dan wabah Bubonic adalah satu hal yang sama. Karena wabah masih ada, dengan berita tentangnya sesekali, dan terutama di tempat-tempat seperti India, mengapa wabah itu tidak menyebar dengan kecepatan yang sama seperti selama Abad Pertengahan?

Jelas masyarakat global pada umumnya jauh lebih sehat daripada dulu, orang juga cenderung tidak tinggal berdekatan dengan hewan seperti dulu, namun di tempat-tempat seperti pedesaan India dan Cina gaya hidup ini masih berlangsung dan wabah masih ada, jadi mengapa tidak ada wabah besar di daerah ini jika memang Black Death?

Mungkinkah Black Death telah salah dikategorikan karena berbagai keadaan sejarah dan kesalahan ilmiah?


Identifikasi Black Death dengan wabah sekarang cukup mapan - lihat makalah ini (akses terbuka) di mana PCR dan deteksi protein digunakan untuk mendeteksi keberadaan Yersina pestis dalam kerangka manusia dari kuburan massal terkait wabah di seluruh Eropa.

Wabah wabah memang terjadi di lingkungan pedesaan, lihat halaman WHO ini untuk beberapa detailnya. WHO berperan dalam menanggapi wabah tersebut, asalkan diberitahukan oleh negara terkait. Infeksi wabah merespon dengan baik terhadap pengobatan antibiotik.

Ada juga wabah baru-baru ini di Madagaskar. Menurut ahli epidemiologi kita masih berada di tengah pandemi wabah ke-3, yang dimulai di Cina pada pertengahan abad ke-19.


Tambahan untuk jawaban Alan:

semacam seleksi untuk genotipe yang lebih tahan pasti terjadi dan meninggalkan jejak yang berbeda dalam populasi manusia.


Waktu yang tepat

Para ahli epidemiologi mengetahui bahwa penyakit dengan masa inkubasi yang lama menciptakan wabah yang berlangsung berbulan-bulan. Dari catatan gerejawi abad ke-14, Scott dan Duncan memperkirakan bahwa wabah Maut Hitam di kota atau keuskupan tertentu biasanya berlangsung selama 8 atau 9 bulan. Itu, ditambah penundaan antara gelombang kasus, adalah sidik jari penyakit di seluruh Eropa selama musim dan abad, kata mereka. Pasangan ini menemukan pola yang persis sama dalam wabah abad ke-17 di Florence, Milan dan selusin kota di seluruh Inggris, termasuk London, Colchester, Newcastle, Manchester dan Eyam di Derbyshire. Pada tahun 1665, penduduk Eyam tanpa pamrih mengurung diri di desa. Sepertiga dari mereka meninggal, tetapi mereka mencegah penyakit itu menyebar ke kota-kota lain. Ini tidak akan berhasil jika pembawanya adalah tikus.

Terlepas dari kekuatan argumen mereka, Scott dan Duncan belum meyakinkan rekan-rekan mereka. Tak satu pun ahli yang berbicara dengan New Scientist telah membaca buku mereka, dan ringkasan ide-idenya memicu reaksi yang berkisar dari minat sopan hingga pemecatan langsung. Beberapa rekan Scott, misalnya, mencemooh bahwa “semua orang tahu Black Death adalah wabah pes”.

“Saya ragu Anda dapat mengatakan wabah tidak terlibat dalam Black Death, meskipun mungkin ada penyakit lain juga,” kata Elisabeth Carniel, ahli wabah pes di Institut Pasteur di Paris. “Tapi saya belum sempat membaca bukunya.” Carniel berpendapat bahwa kutu bisa menyebarkan Maut Hitam secara langsung di antara manusia. Kutu manusia dapat menyimpannya di usus mereka selama beberapa minggu, yang menyebabkan penundaan penyebaran. Tapi ini tidak mungkin terjadi dengan cara yang sama setiap saat.

Selain itu, orang dengan Yersinia yang cukup dalam darah mereka untuk kutu untuk mengambilnya sudah sangat sakit. Mereka hanya akan dapat menularkan infeksi mereka dengan cara ini untuk waktu yang sangat singkat—dan siapa pun yang digigit kutu itu juga akan sakit dalam waktu seminggu, waktu inkubasi Yersinia. Ini tidak sesuai dengan pola yang didokumentasikan oleh Scott dan Duncan. Begitu juga dengan Yersinia yang ekstra-virulen, yang masih bergantung pada tikus.

Ada beberapa upaya cerdik lainnya untuk menyelamatkan Yersinia teori sebagai inkonsistensi telah muncul. Banyak yang jatuh kembali pada wabah pneumonia, bentuk varian dari Yersinia infeksi. Hal ini dapat terjadi pada tahap akhir penyakit pes, ketika bakteri terkadang berkembang biak di paru-paru dan dapat terbatuk keluar, dan terhirup oleh orang-orang di sekitarnya. Wabah pneumonia yang tidak diobati selalu berakibat fatal dan dapat menyebar langsung dari orang ke orang.

Tapi tidak jauh, dan tidak lama-lama wabah hanya menjadi radang paru-paru ketika pasien praktis di ambang kematian. “Mustahil orang yang cukup sakit untuk mengembangkan bentuk penyakit radang paru-paru bisa bepergian jauh,” kata Scott. Namun Black Death biasanya melompat antar kota dalam waktu yang dibutuhkan manusia yang sehat untuk bepergian. Juga, wabah pneumonia membunuh dengan cepat-dalam enam hari, biasanya kurang. Dengan periode infeksi yang begitu singkat, wabah lokal wabah pneumonia berakhir lebih cepat dari 8 atau 9 bulan, catat Scott. Tikus dan kutu dapat memulai kembali mereka, tetapi kemudian penyakit ini kembali menyebar secara perlahan dan sporadis seperti penyakit yang dibawa oleh kutu. Selain itu, wabah pneumonia tidak memiliki satu hal yang menghubungkan Yersinia ke Black Death & bubo usus besar.

Jika Black Death bukan penyakit pes, lalu apa itu? Mungkin-dan tidak menyenangkan-mungkin itu adalah virus. Buktinya berasal dari protein mutan pada permukaan sel darah putih tertentu. Protein, CCR5, biasanya bertindak sebagai reseptor untuk molekul pensinyalan kekebalan yang disebut kemokin, yang membantu mengendalikan peradangan. Virus AIDS dan poxvirus yang menyebabkan myxomatosis pada kelinci juga menggunakan CCR5 sebagai port docking untuk masuk dan membunuh sel imun.

Pada tahun 1998, tim yang dipimpin oleh Stephen O’Brien dari Institut Kanker Nasional AS menganalisis bentuk mutan CCR5 yang memberikan perlindungan terhadap HIV. Dari pola kemunculannya dalam populasi, mereka pikir itu muncul di Eropa timur laut sekitar 2000 tahun yang lalu-dan sekitar 700 tahun yang lalu, sesuatu terjadi untuk meningkatkan kejadiannya dari 1 dari 40.000 orang Eropa menjadi 1 dari 5. “Itu harus telah menjadi tekanan selektif yang menakjubkan untuk mendongkraknya setinggi itu,” kata O’Brien. Satu-satunya penjelasan yang masuk akal, menurutnya, adalah bahwa mutasi membantu pembawanya bertahan dari Black Death. Faktanya, kata Scott dan Duncan, orang Eropa tampaknya tumbuh lebih tahan terhadap penyakit ini antara abad ke-14 dan ke-17.

Yersinia, juga, memasuki dan membunuh sel-sel kekebalan ketika menyebabkan penyakit. Tapi saat tim O’Brien’s diadu Yersinia terhadap sel darah dari orang dengan dan tanpa mutasi, mereka tidak menemukan perbedaan yang dramatis. “Hasilnya tidak jelas,” kata O’Brien. “Kami tidak tahu apakah mutasi tersebut dilindungi atau tidak.” Eksperimen lebih lanjut sedang dilakukan. Mutasi serupa terjadi di tempat lain di dunia, tetapi tidak jauh dari frekuensi tinggi mutan Eropa. Ini menunjukkan bahwa patogen seperti cacar mengerahkan beberapa kekuatan selektif, tetapi tidak seperti apa pun yang terjadi di Eropa, kata O’Brien.

Hubungan antara CCR5 dan virus menunjukkan bahwa Black Death adalah virus juga. Kemunculannya yang tiba-tiba, dan sama-sama menghilang secara tiba-tiba setelah Wabah Besar London pada tahun 1666, juga menjadi penyebab viral. Seperti flu mematikan tahun 1918, virus terkadang bisa bermutasi menjadi pembunuh, lalu menghilang.

Tapi virus macam apa Black Death itu? Scott dan Duncan menyarankan filovirus hemoragik seperti Ebola, karena satu-satunya gejala yang konsisten adalah pendarahan. Bahkan mereka berpikir “wabah hemoragik” akan menjadi nama baru yang bagus untuk penyakit ini.

Mereka bukan yang pertama menyalahkan Ebola atas wabah kuno. Para ilmuwan dan ahli klasik di San Diego melaporkan pada tahun 1996 bahwa gejala wabah Athena sekitar 430 SM, yang dijelaskan oleh Thucydides, sangat mirip dengan Ebola, termasuk muntah atau cegukan yang khas. Selain itu, banyak gejala wabah itu- – dan satu di Konstantinopel pada tahun 540 M – mirip dengan Maut Hitam.

Tentu saja, filovirus yang kita ketahui relatif sulit untuk ditangkap, dengan masa inkubasi seminggu atau kurang, bukan tiga minggu atau lebih. Tetapi ada virus hemoragik lain & demam Lassa usus besar di Afrika yang cukup menular, dan berinkubasi hingga tiga minggu. Hantavirus Eurasia dapat mengerami hingga 42 hari, tetapi biasanya tidak menular langsung antar manusia. Keduanya bisa sama mematikannya dengan Black Death.


Studi baru menyoroti orang-orang yang selamat dari Black Death

Sharon DeWitte memeriksa sisa-sisa kerangka untuk menemukan petunjuk tentang para penyintas wabah abad ke-14.

Sebuah studi baru menunjukkan bahwa orang yang selamat dari wabah pembunuhan massal abad pertengahan yang dikenal sebagai Black Death hidup secara signifikan lebih lama dan lebih sehat daripada orang yang hidup sebelum epidemi melanda pada tahun 1347.

Disebabkan oleh bakteri Yersinia pestis, Black Death memusnahkan 30 persen orang Eropa dan hampir separuh penduduk London selama gelombang empat tahun pertama dari 1347 – 1351.

Dirilis Rabu (7 Mei) di jurnal PLOS ONE, studi oleh antropolog Sharon DeWitte di College of Arts and Sciences memberikan pandangan pertama tentang bagaimana wabah, yang disebut wabah pes saat ini, membentuk demografi populasi dan kesehatan selama beberapa generasi.

Temuan ini memiliki implikasi penting untuk memahami penyakit yang muncul dan bagaimana dampaknya terhadap kesehatan individu dan populasi manusia.

"Mengetahui seberapa kuat penyakit sebenarnya dapat membentuk biologi manusia dapat memberi kita alat untuk bekerja di masa depan untuk memahami penyakit dan bagaimana hal itu dapat mempengaruhi kita," kata DeWitte.

Dia mengatakan Black Death adalah iterasi tunggal dari penyakit yang telah mempengaruhi manusia setidaknya sejak abad ke-6 Wabah Justinian.

"Analisis genetik Y. pestis abad ke-14 belum mengungkapkan perbedaan fungsional yang signifikan pada galur kuno dan modern," kata DeWitte. "Ini menunjukkan bahwa kita perlu mempertimbangkan faktor lain seperti karakteristik manusia untuk memahami perubahan penyakit dari waktu ke waktu."

Untuk lebih memahami faktor-faktor manusia tersebut DeWitte telah menghabiskan dekade terakhir untuk memeriksa sisa-sisa kerangka lebih dari 1.000 pria, wanita dan anak-anak yang hidup sebelum, selama dan setelah Black Death. Kerangka, disimpan di arsip Museum London, digali dari beberapa kuburan London yang terdokumentasi dengan baik, termasuk St. Mary Spital, Guildhall Yard, St. Nicholas Shambles dan St. Mary Graces.

Kerangka tersebut dikatalogkan dalam kotak berukuran 3 kaki kali 1 kaki. Saat mempelajari setiap kerangka, DeWitte menentukan jenis kelamin biologis, usia saat kematian dan menganalisis penanda tertentu, termasuk lesi keropos, dan gigi, untuk mengukur kesehatan umum setiap individu. Penelitian bioarkeologinya memberikan dimensi baru pada studi Black Death dan memberikan pandangan pertama pada kehidupan wanita dan anak-anak selama periode waktu abad pertengahan ini.

"Ini inovatif karena pendekatan analitis yang saya ambil. Saya memberikan rekonstruksi kehidupan yang lebih bernuansa di masa lalu daripada yang mungkin dilakukan dengan metode yang lebih tradisional di bidang saya," kata DeWitte. "Penelitian Black Death saya langka karena sampel yang saya gunakan sangat langka. Hanya ada beberapa sampel pemakaman besar yang jelas terkait dengan Black Death abad ke-14.

"Dan, sebagian besar catatan sejarah abad pertengahan hanya menceritakan tentang pengalaman laki-laki. Kami memiliki sedikit informasi tentang pengalaman perempuan dan anak-anak dan orang miskin pada umumnya selama epidemi wabah abad pertengahan, termasuk Black Death. Data bioarchaeological saya memungkinkan kita untuk memahami bagaimana populasi pada umumnya bernasib baik selama dan setelah epidemi."

Analisis DeWitte mengungkapkan beberapa temuan penting. Terutama bahwa:

Black Death abad ke-14 bukanlah pembunuh sembarangan, melainkan menargetkan orang-orang lemah dari segala usia

selamat dari Black Death mengalami peningkatan kesehatan dan umur panjang, dengan banyak orang hidup sampai usia 70 atau 80 tahun, dibandingkan dengan populasi sebelum Black Death

perbaikan dalam kelangsungan hidup pasca-Black Death tidak selalu sama dengan kesehatan yang baik selama masa hidup, tetapi mengungkapkan ketahanan untuk menanggung penyakit, termasuk serangan wabah berulang dan

Kematian Hitam, baik secara langsung maupun tidak langsung, sangat kuat membentuk pola kematian selama beberapa generasi setelah epidemi berakhir.

DeWitte mengatakan dia terkejut dengan seberapa banyak perubahan yang dia perkirakan antara periode sebelum dan sesudah Black Death.

"The Black Death hanyalah wabah pertama wabah abad pertengahan, sehingga populasi pasca-Black Death menderita ancaman besar terhadap kesehatan sebagian dari wabah berulang," kata DeWitte. "Meskipun demikian, saya menemukan peningkatan substansial dalam demografi dan kesehatan setelah Black Death."

Selain artikel jurnal PLOS ONE, DeWitte memiliki artikel terkait yang muncul di American Journal of Physical Anthropology edisi terbaru.

DeWitte akan kembali ke London bulan ini dengan dua mahasiswa pascasarjana selama enam minggu untuk mengumpulkan data lebih lanjut. Penelitiannya didanai oleh National Science Foundation, Wenner-Grenn Foundation, American Association of Physical Anthropologists dan kantor rektor universitas.

Bagikan Cerita ini! Beri tahu teman di jejaring sosial Anda tentang apa yang Anda baca


Ya, infeksi ini bisa mematikan dan bisa menyebar ke bagian tubuh lain jika tidak diobati dengan antibiotik yang tepat.

Pada pertengahan 1300-an, 'Black Death' wabah pes global yang menghancurkan melanda Eropa dan Asia. Wabah itu menyebar ke Eropa pada Oktober 1347, ketika 12 kapal dari Laut Hitam berlabuh di pelabuhan Messina di Sisilia.

Sumber: www.factinate.com

Sebagian besar pelaut di atas kapal sudah mati dan mereka yang masih hidup sakit parah dan ditutupi bisul hitam yang mengeluarkan darah dan nanah. Setelah melihat pemandangan yang mengerikan ini, pihak berwenang Sisilia memerintahkan armada 'kapal kematian' untuk dibawa keluar dari pelabuhan, tetapi sudah terlambat. Selama tahun-tahun berikutnya, wabah pes alias Black Death membunuh lebih dari 20 juta orang di Eropa, yang hampir sepertiga dari populasi benua itu.

Sumber: historydaily.org

Sumber: www.livemint.com


Black Death sudah mati (berkat evolusi)

Evolusi memberi tahu kita banyak tentang kematian. Tentu saja ini tentang hidup juga, tapi ini benar-benar tentang bertahan hidup, yang melibatkan hidup dan mati.

Seperti yang diketahui kebanyakan orang, Black Death adalah wabah mengerikan yang melanda Eropa, Asia, dan Afrika pada tahun 1300-an, membunuh puluhan juta orang pada saat tidak ada begitu banyak orang pada awalnya. Populasi dunia sebelum wabah, sekitar 450 juta, turun menjadi 350 juta. Sekitar sepertiga dari seluruh penduduk Eropa, dan setengah dari penduduk Cina, mungkin telah meninggal. Berabad-abad sebelumnya, Wabah Justinian pada tahun 541-542 M mungkin telah membunuh lebih banyak lagi, hingga separuh Eropa dan jutaan yang tak terhitung di tempat lain di seluruh dunia. Pada zaman kuno dan abad pertengahan, orang mengira wabah itu disebabkan oleh tikus, tetapi penyebab sebenarnya tidak ditemukan sampai tahun 1894, ketika Alexandre Yersin dari Prancis dan Kitasato Shibasaburo dari Jepang akhirnya melacaknya ke bakteri yang sekarang disebut Yersinia pestis, yang ditularkan oleh kutu, yang pada gilirannya dibawa oleh tikus.

Wabah membunuh semua inangnya, bahkan kutu:

“Bakteri tersebut berkembang biak di dalam kutu, saling menempel membentuk sumbat yang menyumbat perutnya dan menyebabkannya kelaparan. Kutu kemudian menggigit inangnya dan terus memberi makan, meskipun ia tidak bisa menahan rasa laparnya, dan akibatnya kutu itu memuntahkan darah yang tercemar. dengan bakteri kembali ke luka gigitan. Bakteri pes kemudian menginfeksi korban baru, dan kutu tersebut akhirnya mati karena kelaparan.” Sumber: Wikipedia

Kotor, aku tahu. Tapi wabah asli, Black Death, tidak pernah kembali. Mengapa tidak? Sebuah studi tahun lalu dan satu lagi yang diterbitkan minggu ini memberikan jawabannya.

Tahun lalu, Barbara Bramanti dan rekan mengumpulkan DNA dari kuburan massal yang berasal dari Black Death, dan menunjukkan secara meyakinkan bahwa para korban terinfeksi Yersinia pestis. Sampai penelitian ini, beberapa ilmuwan tidak yakin apakah Yersinia pestis adalah penyebab sebenarnya, tetapi penelitian Bramanti harus menyelesaikan pertanyaan itu untuk selamanya. Mereka juga menunjukkan bahwa setidaknya dua jenis bakteri wabah yang berbeda menginfeksi Eropa, masing-masing tiba melalui rute yang berbeda.

Bukti lebih lanjut muncul dalam studi baru yang luar biasa yang diterbitkan minggu ini oleh Hendrik Poinar dan rekan. Mereka menggali lebih dari 100 sisa-sisa kerangka dari korban Black Death, dikumpulkan dari pemakaman kuno London, East Smithfield, yang secara meyakinkan diperkirakan berasal dari tahun wabah, 1348-1350. Dengan menggunakan metode pengurutan DNA terbaru, mereka mengidentifikasi DNA Yersinia pestis pada 20 dari 109 korban.

Kedua penelitian tersebut mengumpulkan cukup DNA untuk menunjukkan bahwa galur Yersinia pestis dari tahun 1350 M tidak seperti galur modern mana pun. Dengan kata lain, wabah asli padam, mungkin sudah lama sekali. Penjelasan yang mungkin hanya ini: Black Death terlalu mematikan untuk bertahan. Teori evolusi memberi tahu kita bahwa patogen yang membunuh semua korbannya pada akhirnya akan kehabisan korban, yang menyebabkan kepunahannya sendiri. Bakteri wabah perlu berevolusi menjadi sesuatu yang kurang ganas, dan tampaknya itulah yang terjadi. Bug yang tidak membunuh inangnya jauh lebih berhasil secara evolusioner. (Lihat saja flu biasa, yang sepertinya tidak bisa kita hilangkan.)

Hal yang sama terjadi pada virus flu "Spanyol", yang menyebabkan pandemi flu 1918 yang mengerikan. Itu juga berkembang menjadi patogen yang lebih ringan, dan masih bersama kita sampai sekarang - pandemi influenza 2009 disebabkan oleh keturunan langsung dari virus 1918.

Black Death begitu meluas sehingga bahkan mempengaruhi evolusi manusia. Pada tahun 1998, Stephen O'Brien dan rekan menunjukkan bahwa mutasi yang menyebabkan resistensi terhadap HIV pertama kali muncul pada populasi manusia pada tahun 1300-an. Mereka menyimpulkan bahwa mutasi ini paling baik dijelaskan oleh "epidemi fatal yang meluas" dengan kata lain, Black Death. Saya harus berhati-hati untuk menjelaskan bahwa wabah tidak benar-benar menyebabkan mutasi: mutasi terjadi secara alami. Black Death secara selektif membunuh lebih banyak orang tanpa mutasi, meninggalkan kita dengan populasi manusia yang cenderung mengalami mutasi.


Pertanyaan yang Sering Diajukan (FAQ) Tentang Wabah

Apa itu wabah?
Wabah adalah penyakit yang disebabkan oleh Yersinia pestis (Y. pestis), bakteri yang ditemukan pada hewan pengerat dan kutunya di banyak daerah di seluruh dunia.

Mengapa kita khawatir tentang wabah pneumonia sebagai senjata biologis?
Yersinia pestis yang digunakan dalam serangan aerosol dapat menyebabkan kasus bentuk wabah pneumonia. Satu sampai enam hari setelah terinfeksi bakteri, orang akan mengembangkan wabah pneumonia. Setelah orang memiliki penyakit, bakteri dapat menyebar ke orang lain yang memiliki kontak dekat dengan mereka. Karena penundaan antara terpapar bakteri dan menjadi sakit, orang dapat melakukan perjalanan ke area yang luas sebelum menjadi menular dan mungkin menginfeksi orang lain. Mengontrol penyakit kemudian akan lebih sulit. Membawa bioweapon Y. pestis Hal ini dimungkinkan karena bakteri tersebut terdapat di alam dan dapat diisolasi dan ditumbuhkan dalam jumlah banyak di laboratorium. Meski begitu, membuat senjata yang efektif menggunakan Y. pestis membutuhkan pengetahuan dan teknologi yang canggih.

Apakah wabah pneumonia berbeda dari wabah pes?
Ya. Keduanya disebabkan oleh Yersinia pestis, tetapi mereka ditularkan secara berbeda dan gejalanya berbeda. Wabah pneumonia dapat ditularkan dari orang ke orang yang tidak dapat ditularkan oleh penyakit pes. Wabah pneumonia mempengaruhi paru-paru dan ditularkan ketika seseorang menghirup Y. pestis partikel di udara. Wabah pes ditularkan melalui gigitan kutu yang terinfeksi atau paparan bahan yang terinfeksi melalui luka di kulit. Gejalanya meliputi pembengkakan, kelenjar getah bening yang disebut buboes. Bubo tidak ada dalam wabah pneumonia. Namun, jika pes pes tidak diobati, bakteri dapat menyebar melalui aliran darah dan menginfeksi paru-paru, menyebabkan kasus pes pneumonia sekunder.

Apa saja tanda dan gejala wabah pneumonia?
Pasien biasanya mengalami demam, lemas, dan pneumonia yang berkembang pesat dengan sesak napas, nyeri dada, batuk, dan terkadang dahak berdarah atau encer. Mual, muntah, dan sakit perut juga bisa terjadi. Tanpa pengobatan dini, wabah pneumonia biasanya menyebabkan kegagalan pernapasan, syok, dan kematian yang cepat.

Bagaimana orang bisa terinfeksi wabah pneumonia?
Wabah pneumonia terjadi ketika Yersinia pestis menginfeksi paru-paru. Penularan dapat terjadi jika seseorang menghirup Y. pestis partikel, yang dapat terjadi dalam pelepasan aerosol selama serangan bioterorisme. Wabah pneumonia juga ditularkan melalui pernapasan Y. pestis tersuspensi dalam tetesan pernapasan dari seseorang (atau hewan) dengan wabah pneumonia. Tetesan pernapasan paling mudah menyebar melalui batuk atau bersin. Terinfeksi dengan cara ini biasanya memerlukan kontak langsung dan dekat (dalam jarak 6 kaki) dengan orang atau hewan yang sakit. Wabah pneumonia juga dapat terjadi jika seseorang dengan penyakit pes atau septikemia tidak diobati dan bakteri menyebar ke paru-paru.

Apakah wabah terjadi secara alami?
Ya. Organisasi Kesehatan Dunia melaporkan 1.000 hingga 3.000 kasus wabah di seluruh dunia setiap tahun. Rata-rata 5 sampai 15 kasus terjadi setiap tahun di Amerika Serikat bagian barat. Kasus-kasus ini biasanya tersebar dan terjadi di pedesaan hingga semi pedesaan. Sebagian besar kasus adalah bentuk penyakit pes. Wabah pneumonia yang terjadi secara alami jarang terjadi, meskipun wabah kecil memang terjadi. Kedua jenis wabah mudah dikendalikan oleh langkah-langkah respons kesehatan masyarakat standar.

Bisakah seseorang yang terkena wabah pneumonia terhindar dari sakit?
Ya. Orang yang pernah melakukan kontak dekat dengan orang yang terinfeksi dapat sangat mengurangi kemungkinan sakit jika mereka memulai pengobatan dalam waktu 7 hari setelah terpapar. Perawatan terdiri dari minum antibiotik setidaknya selama 7 hari.

Seberapa cepat seseorang akan sakit jika terkena bakteri pes melalui udara?
Seseorang terkena Yersinia pestis melalui udara&mdash baik dari pelepasan aerosol yang disengaja atau dari kontak langsung dan dekat dengan seseorang dengan wabah pneumonia&mdashakan menjadi sakit dalam 1 hingga 6 hari.

Bisakah wabah pneumonia diobati?
Ya. Untuk mencegah risiko kematian yang tinggi, antibiotik harus diberikan dalam waktu 24 jam dari gejala pertama. Beberapa jenis antibiotik efektif untuk menyembuhkan penyakit dan mencegahnya. Obat oral yang tersedia adalah tetrasiklin (seperti doksisiklin) atau fluorokuinolon (seperti ciprofloxacin). Untuk injeksi atau penggunaan intravena, antibiotik streptomisin atau gentamisin digunakan. Pada awal respons terhadap serangan bioterorisme, obat-obatan ini akan diuji untuk menentukan mana yang paling efektif melawan senjata tertentu yang digunakan.

Apakah cukup obat yang tersedia jika terjadi serangan bioterorisme yang melibatkan wabah pneumonia?
Pejabat kesehatan masyarakat nasional dan negara bagian memiliki persediaan besar obat-obatan yang dibutuhkan jika terjadi serangan bioterorisme. Persediaan ini dapat dikirim ke mana saja di Amerika Serikat dalam waktu 12 jam.

Apa yang harus dilakukan seseorang jika mereka mencurigai mereka atau orang lain telah terkena wabah?
Dapatkan perhatian medis segera: Untuk mencegah penyakit, seseorang yang telah terkena wabah pneumonia harus menerima pengobatan antibiotik tanpa penundaan. Jika orang yang terpapar menjadi sakit, antibiotik harus diberikan dalam waktu 24 jam dari gejala pertama mereka untuk mengurangi risiko kematian. Beri tahu pihak berwenang: Segera beri tahu departemen kesehatan setempat atau negara bagian sehingga mereka dapat mulai menyelidiki dan mengendalikan masalah dengan segera. Jika bioterorisme dicurigai, departemen kesehatan akan memberi tahu CDC, FBI, dan otoritas terkait lainnya.

Bagaimana masyarakat umum dapat mengurangi risiko terkena wabah pneumonia dari orang lain atau memberikannya kepada orang lain?
Jika memungkinkan, hindari kontak dekat dengan orang lain. Orang yang memiliki kontak langsung dan dekat dengan seseorang dengan wabah pneumonia harus memakai masker bedah sekali pakai yang pas. Jika masker bedah tidak tersedia, bahkan penutup wajah darurat yang terbuat dari lapisan kain dapat membantu dalam keadaan darurat. Orang yang telah terkena orang yang menular dapat dilindungi dari wabah penyakit dengan menerima pengobatan antibiotik segera.

Bagaimana wabah didiagnosis?
Langkah pertama adalah evaluasi oleh petugas kesehatan. Jika petugas kesehatan mencurigai wabah pneumonia, sampel darah pasien, dahak, atau aspirasi kelenjar getah bening dikirim ke laboratorium untuk pengujian. Setelah laboratorium menerima sampel, hasil awal dapat disiapkan dalam waktu kurang dari dua jam. Konfirmasi akan memakan waktu lebih lama, biasanya 24 hingga 48 jam.

Berapa lama bakteri pes bisa ada di lingkungan?
Yersinia pestis mudah dihancurkan oleh sinar matahari dan pengeringan. Meski begitu, saat dilepaskan ke udara, bakteri tersebut akan bertahan hingga satu jam, tergantung kondisinya.

Apakah tersedia vaksin untuk mencegah wabah pneumonia?
Saat ini, tidak ada vaksin wabah yang tersedia di Amerika Serikat. Penelitian sedang berlangsung, tetapi kami tidak mungkin memiliki vaksin selama beberapa tahun atau lebih.


Perbandingan antara Wabah Pneumonia dan Bubonic

Wabah adalah penyakit menular yang disebabkan oleh bakteri gram negatif yang disebut Yersinia pestis. Bakteri dibawa dari hewan mati oleh kutu, yang bertindak sebagai vektor penyakit ini. Bakteri tersebut tertelan oleh Kutu Tikus Oriental (Xenopsylla cheopis), dan mikroorganisme berada di perutnya. Ketika kutu ini menggigit hewan atau manusia, bakteri tersebut dimuntahkan ke dalam darah hewan atau manusia itu. Setelah patogen masuk ke dalam darah hewan, itu dapat menyebabkan infeksi lokal atau sistemik.

Ketika infeksi terlokalisasi di kelenjar dan saluran getah bening, itu disebut sebagai wabah pes jika organisme tersebut terlokalisasi dan menyebabkan infeksi di dalam paru-paru, itu disebut sebagai wabah pneumonia. Namun, jika infeksi tersebut menyebar ke dalam darah dan mempengaruhi berbagai organ akhir, itu disebut infeksi sistemik yang disebut wabah septik. Infeksi disebabkan karena penghancuran fagosit oleh organisme ini, dan mekanisme pertahanan alami tubuh hilang. Hal ini dapat menyebabkan situasi superinfeksi ketika tubuh menjadi rentan terhadap infeksi melalui spesies bakteri lain. Selanjutnya, infeksi menyebar sangat cepat sejak Yersinia dapat berkembang biak di dalam fagosit sel inang. Artikel ini akan membandingkan dua bentuk wabah pneumonia dan pes.

Wabah pneumonia adalah jenis infeksi paru-paru yang parah dan lebih ganas daripada wabah pes. Namun, wabah pes dapat menyebabkan wabah pneumonia. Wabah pneumonia primer dihasilkan dari menghirup tetesan halus di udara (mengandung Yersinia), yang dapat ditularkan dari satu manusia ke manusia lain tanpa keterlibatan vektor. Bentuk wabah ini bila tidak diobati memiliki angka kematian 100%. Pada wabah pneumonia sekunder, patogen masuk ke sistem pernapasan dari darah. Tanda-tanda utama adalah hemoptisis (batuk darah), sakit kepala, kelemahan, dan demam. Dengan perkembangan penyakit, itu menyebabkan gagal napas dan syok kardiogenik. Antibiotik seperti streptomisin atau tetrasiklin harus diberikan dalam waktu 24 jam setelah deteksi infeksi tersebut.

Wabah pes pasti hasil dari gigitan kutu Xenopsylla cheopis, yang menyimpan Yersinia di perutnya. Setelah tiga hingga tujuh hari terpapar, gejala mirip flu berkembang dan termasuk demam, muntah, dan sakit kepala. Kelenjar getah bening bengkak di seluruh tubuh dan khususnya di selangkangan, ketiak, dan daerah leher. Kelenjar getah bening terasa sakit dan sering pecah. Kelenjar getah bening yang menyakitkan disebut “bubo”, yang menjadi dasar penamaan penyakit.

Ciri khas penyakit ini (pes pes) adalah adanya gangren akral pada jari tangan, jari kaki, bibir, dan pada ujung ekstremitas atas dan bawah. Karena gangren (kurangnya suplai darah), area ini tampak biru atau hitam, dan terjadi nekrosis. Hal ini terkait dengan ekimosis di lengan bawah juga. Gejala khas lainnya adalah hematemesis (muntah darah), menggigil, kram otot, dan kejang. Vaksin tidak tersedia, dan streptomisin diberikan untuk mengobati infeksi tersebut. Sebuah perbandingan singkat disediakan di bawah ini:


Petunjuk Molekuler Petunjuk tentang Apa yang Sebenarnya Menyebabkan Kematian Hitam

The Black Death tiba di London pada musim gugur 1348, dan meskipun yang terburuk berlalu dalam waktu kurang dari setahun, penyakit itu memakan korban bencana. Sebuah pemakaman darurat di East Smithfield menerima lebih dari 200 mayat sehari antara Februari dan April berikutnya, di samping mayat yang dikuburkan di kuburan lain, menurut sebuah laporan dari waktu itu.

Penyakit yang membunuh warga London yang terkubur di East Smithfield dan setidaknya satu dari tiga orang Eropa dalam beberapa tahun ini umumnya diyakini sebagai penyakit pes, infeksi bakteri yang ditandai dengan nyeri, demam, pembengkakan kelenjar getah bening, yang disebut bubo. Wabah masih bersama kita di banyak bagian dunia, meskipun sekarang antibiotik dapat menghentikan jalannya. [Gambar Pembunuh: Galeri Wabah]

Tapi apakah penyakit ini benar-benar menyebabkan Black Death? Kisah di balik kiamat yang hampir terjadi di Eropa abad ke-14 ini tidak begitu jelas, karena apa yang kita ketahui tentang wabah modern dalam banyak hal tidak sesuai dengan apa yang kita ketahui tentang Black Death. Dan jika wabah tidak bertanggung jawab atas Black Death, para ilmuwan bertanya-tanya apa yang bisa menyebabkan pembantaian besar-besaran dan apakah pembunuh itu masih bersembunyi di suatu tempat.

Sekarang, sebuah studi baru menggunakan tulang dan gigi yang diambil dari East Smithfield menambah bukti yang digali dari kuburan Black Death dan menggoda para skeptis dengan petunjuk tentang sifat sebenarnya dari penyakit yang memusnahkan lebih dari sepertiga orang Eropa 650 tahun yang lalu.

Tim peneliti ini mendekati topik dengan pikiran terbuka ketika mereka mulai mencari bukti genetik si pembunuh.

"Intinya dengan melihat literatur tentang Black Death ada beberapa kandidat untuk apa yang bisa menjadi penyebabnya," kata Sharon DeWitte, salah satu peneliti yang kini menjadi asisten profesor antropologi di University of South Carolina.

Tersangka pertama mereka: Yersinia pestis, bakteri yang menyebabkan wabah modern, termasuk penyakit pes.

Kecepatan wabah

Pada tahun 1894, Alexander Yersin dan ilmuwan lain mengidentifikasi secara terpisah Y. pestis selama epidemi di Hong Kong. Bertahun-tahun kemudian bakteri itu diberi namanya. Yersin juga menghubungkan penemuannya dengan penyakit sampar yang melanda Eropa selama Black Death, sebuah asosiasi yang macet.

Namun, satu masalah adalah bahwa dibandingkan dengan penyebaran Black Death yang seperti api, wabah modern bergerak lebih santai. Pandemi wabah modern dimulai di Provinsi Yunnan di Cina pada pertengahan abad ke-19, kemudian menyebar ke Hong Kong dan kemudian melalui kapal, ke India, di mana wabah itu memakan korban paling banyak, dan ke San Francisco pada tahun 1899, di antara banyak tempat lainnya.

Penyakit yang menyebabkan Black Death diyakini telah menyebar lebih cepat, tiba di Eropa dari Asia pada tahun 1347, setelah Golden Horde, Tentara Mongol, melontarkan tubuh yang terinfeksi wabah ke pemukiman Genoa di dekat Laut Hitam. The disease traveled with the Italian traders and later appeared in Sicily, according to Samuel Cohn, a professor of medieval history at the University of Glasglow and author of "The Black Death Transformed: Disease and Culture in the Early Renaissance Europe" (Bloomsbury USA, 2003).

By about 1352, roughly five years after arriving in Europe, it had not only spread across the continent, the worst of the disease had already run its course.

This wave of devastation becomes particularly surprising considering the complicated and time-consuming process by which plague has been thought to spread. You can't catch bubonic plague from another person instead, the process involves two classic villains: rats and fleas.

Once a flea bites a rat infected with plague, the pathogen Y. pestis grows in its gut. After about two weeks, the bacteria block the valve that opens into the flea's stomach. The starving flea then bites its host, by now probably a new, healthy rat or a person, more aggressively in an attempt to feed. All the while, the flea tries to clear out the bacterial obstruction and so regurgitates the pathogen onto the bite wounds, according to Ken Gage, chief of flea-borne disease activity with the U.S. Centers for Disease Control and Prevention.

The bulk of cases during the modern plague pandemic are believed to have been spread by rats and their fleas, according to Gage. The last rat-borne plague epidemic in the U.S. occurred in 1925 wild rodents have since become the primary source for infections. However, rat-associated outbreaks continue to occur in developing countries, according to the CDC.

Fast, furious and unfamiliar

Not only has the disease slowed down, it also seems to have become more restrained. The Black Death wiped out at least 30 percent of Europe's population at the time. But the peak of the modern pandemic, in India, killed less than 2 percent of the population, DeWitte has calculated from census data.

The list of discrepancies goes on: There is evidence the Black Death spread directly between humans &mdash no rats and their fleas involved &mdash and to areas where rats and their fleas didn't even live. In fact, archaeological and documentary evidence indicates rats were scarce during the mid-14th century.

What's more, bubonic plague doubters point out, deaths during the Black Death appear to have followed a different seasonal cycle than plague deaths in modern times. Some also point to discrepancies in the symptoms.

Alternative theories

With the plague's role called into question, other theories have been offered to fill the gap.

"There is a lot of evidence that suggests that Yersinia pestis may not have been the causative agent for the Black Death, and it was likely something else, and something else that is out there right now," said Brian Bossak, an environmental health scientist at Georgia Southern University.

He is among those who suspect a hemorrhagic virus &mdash which causes bleeding and fever, like ebola &mdash swept through 14th-century Europe. The high lethality, rapid transmission and periodic resurgences seen in the Black Death are characteristic of a virus, according to Bossak, who frames this as a question in urgent need of resolution.

"Who knows if it won't happen again," he said. "It seems like every so often some disease comes out of nowhere."

Two other proponents of the virus theory, Susan Scott and Christopher Duncan of the University of Liverpool in the United Kingdom, have pointed to a possible genetic legacy left by a viral Black Death: a mutation, known as CCR5-delta32, found among Europeans, particularly those in the north. This mutation confers resistance against HIV, another virus, but does not prevent plague. It's possible that by passing over those with this mutation, the Black Death selected for this change in the genetic code, making it more common among Europeans, they argue.

To at least some degree, an alternative form of plague, pneumonic plague, offers a solution. While bubonic is the most common form of plague, plague can also infect the lungs, causing high fever, cough, bloody sputum and chills. This infection can spread person-to-person, and without antibiotic treatment it is nearly 100 percent fatal. Outbreaks have occurred in modern times, and it can develop as a result of a bubonic infection. But, it is unclear how much of a role it played in the Black Death &mdash some evidence suggests it is not as contagious as commonly thought.

Rats and fleas

The Black Death just doesn't appear to have behaved the way the typical, modern rat-associated plague does, according to Gage, the flea expert. Even so, he says he is convinced that bubonic plague was responsible.

A group of French researchers found another possible insect carrier for the Black Death: lice. They were able to transmit fatal plague infections from sick rabbits to healthy ones via human body lice that fed on the rabbits. Substitute humans for bunnies, and this scenario offers a simpler, more cold-climate-friendly explanation than the conventional rat-flea model.

But fleas aren't out of the picture yet. Gage and his colleagues have found that many species of flea &mdash including the Oriental rat flea, a widespread and important spreader of plague &mdash can begin transmitting the infection much sooner than thought, before the bacterium blocks off its stomach. This supports the idea that a species of human-inhabiting fleas, whose guts the bacterium can't block well, could have spread the infection from person to person in areas without rats, Gage said. [10 Deadly Diseases That Hopped Across Species]

Plague isn't picky about its warm-blooded victims it can infect almost any mammal, although some, like humans, cats and rats, become severely ill when infected, according to Gage. The lack of records of massive rat die-offs during the Black Death also calls into question the role rats may have played then.

CSI: Black Death

Plague kills quickly and does not leave marks on the remains that archeologists are digging up centuries later. But in recent years scientists have begun searching for the molecular clues in the remains of the dead, including DNA left by the killer bacterium.

While a number of studies have turned up positive results from graves believed to hold European plague victims, the results haven't always been clear-cut. For instance, a 2004 study of remains in five burial sites, including East Smithfield, was unable to find any evidence of the bacteria.

Looking for evidence of the genetic traces of a pathogen within 650-year-old bones is a challenging proposition, according to Hendrik Poinar, an evolutionary geneticist at McMaster University who worked with DeWitte, then at the University of Albany, on the most recent study. After so many years in the ground, the DNA is damaged and present only in tiny fragments, and, what's more, each sample contains only a miniscule amount of the pathogen &mdash the rest belongs to the person and interlopers like soil bacteria, fungi, insects, even animals.

"You have to come up with a way to pull out the things of interest," Poinar said. So, after screening to detect the presence of Yersinia pestis in the 109 samples from the cemetery in East Smithfield, his lab employed a sort of sensitive fishing technique, using tiny segments of DNA that matched up with segments from a ring of DNA, called a plasmid, found in the bacterium.

Once they had retrieved this DNA, they assembled the full plasmid and compared it with modern versions of the bug. They found this plasmid matched many of the modern versions. They also sequenced a short section of DNA from the bacterium's nucleus and revealed three small changes unseen in the modern strains.

The results prove that a variant of Yersinia pestis infected the victims of the Black Death, the authors write in a recent issue of the journal Proceedings of the National Academy of Sciences.

Same bug, different disease?

This finding comes about a year after another genetic study, led by Stephanie Haensch of Johannes Gutenberg University in Germany, found evidence of two previously unknown strains of Yersinia pestis in the remains of European victims, and hints at a solution that could allow both sides to be right.

"People have always assumed the two diseases were the same," said Cohn, the medieval historian, referring to modern plague and the Black Death. "Even if it is the same pathogen, the diseases are very different."

Bossak, who has questioned the role of plague in the Black Death, agrees.

"This new (study) seems to support these earlier claims, and reinforces the notion that what we know of the epidemiology in modern Y. pestis plague may not fit the Black Death, perhaps because these ancient strains of Y. pestis are no longer present (assuming Y. pestis was indeed the causative agent)," he wrote in an email.

However, Poinar is more cautious. Although they had hoped to find changes that explained why the pathogen might have become less aggressive over the centuries, none have turned up so far. In fact, it's too early to say the changes detected represent any significant difference between the modern and ancient versions of the bacterium, according to him.

"We need the entire genome to say anything about this," Poinar wrote in an email, "and that is for future work."

Anda dapat mengikuti Ilmu Langsung writer Wynne Parry on Twitter @Wynne_Parry. Ikuti LiveScience untuk berita dan penemuan sains terbaru di Twitter @livescience dan terus Facebook.


Why isn't Bubonic Plague as virulent as it once was? - Biologi

Scientists Use DNA in Search for Answers to 6th Century Plague

By THOMAS H. MAUGH II, Times Staff Writer

By the middle of the 6th century, the Emperor Justinian had spread his Byzantine Empire around the rim of the Mediterranean and throughout Europe, laying the groundwork for what he hoped would be a long-lived dynasty.

His dreams were shattered when disease-bearing mice from lower Egypt reached the harbor town of Pelusium in AD 540. From there, the devastating disease spread to Alexandria and, by ship, to Constantinople, Justinian's capital, before surging throughout his empire.

By the time Justinian's plague had run its course in AD 590, it had killed as many as 100 million people -- half the population of Europe -- brought trade to a near halt, destroyed an empire and, perhaps, brought on the Dark Ages. Some historians think that the carnage may also have sounded the death knell for slavery as the high demand for labor freed serfs from their chains. Justinian's plague was a "major cataclysm," says historian Lester K. Little, director of the American Academy in Rome, "but the amount of research that has been done by historians is really minimal."

Little is hoping to do something about that. In December, he brought the world's plague experts together in Rome to lay the groundwork for an ambitious research program on the pandemic. A book resulting from the meeting will be published this year.

Modern techniques for studying DNA have begun answering long-standing questions about the evolution of the plague bacillus, how it infects humans and what can be done to counteract it.

While a 6th century plague might seem an esoteric subject, Little and others think that it has great relevance in a modern world that is continually threatened by emerging diseases. A second pandemic of plague struck Europe in the Middle Ages -- the so-called Black Death -- killing 25 million people and once more producing widespread social disruption.

A third pandemic began in China in the late 19th century and spread to North America, where a large reservoir of the disease remains active in animals throughout the Southwest.

An outbreak occurred in Los Angeles in 1924-25, but was contained.

Plague could become a tool of bioterrorists. Russian experts have long argued that plague is a much more frightening prospect than anthrax. As part of their germ war efforts during the Cold War, Soviet scientists developed strains of plague resistant to antibiotics used to cure infections. Unleashing such organisms could potentially have a devastating effect on modern society.

Understanding Justinian's plague could also lead to insights into other types of disasters, man-made and natural, adds UCLA historian Michael Morony.

"People were dying faster than they could be buried," he said. "I find myself wondering how society survived. That's a relevant question to try to understand."

Plague is caused by a bacillus called Yersinia pestis, identified in 1894 by the Swiss bacteriologist Alexandre Yersin. The bacterium once killed more than half the people it infected but is now routinely controlled by such antibiotics as streptomycin, gentamicin or tetracycline.

About 2,000 deaths from plague are still reported worldwide every year, a handful of them in the United States. Naturally occurring strains resistant to antibiotics have been observed recently, however, and scientists fear that their spread could lead to large outbreaks.

Y. pestis is carried by rats and other animals. It can be transmitted to humans by direct exposure to an infected animal. Most often, however, it is carried by fleas that bite the infected animals, then bite humans.

People bitten by such fleas develop agonizingly painful, egg-sized swellings of the lymph nodes -- called buboes -- in the neck, armpit and groin. Hence the name bubonic plague.

Some authorities recognize two other forms of plague, one called pulmonary or pneumonic, in which the lungs are affected, and one called septicemic, in which the organism invades the bloodstream, but all are the same disease, Little said.

Because of its possible use in bioterrorism, researchers have been actively studying the plague organism. In October, a British team from the Sanger Center in Cambridge reported that they had decoded the complete DNA sequence of Y. pestis, a feat that could help to control outbreaks.

"The genome sequence we have produced contains every possible drug or vaccine target for the organism," said Dr. Julian Parkhill, the team's leader.

Genetics shows that the closest relative of Y. pestis is a gut bacterium called Pseudotuberkulosis Yersinia, which is transmitted through food and water and which causes diarrhea, gastroenteritis and other intestinal problems, but is rarely fatal. Y. pseudotuberculosis may be the immediate ancestor of Y. pestis, but it is not transmitted by fleas. Last month, researchers apparently discovered why.

Bacteriologist B. Joseph Hinnebusch and his colleagues at the National Institutes of Health's Rocky Mountain Laboratories in Montana reported that the key is a gene called PDL, which is carried by the plague bacterium, but not by the one that causes diarrhea.

Although they do not yet know how it works, PDL allows Y. pestis to survive in the gut of the rat flea. Artificially produced strains of the bacterium without the gene are destroyed in the flea's gut and thus cannot be transmitted to humans.

Hinnebusch and his colleagues believe the bacterium acquired the gene from other soil bacteria by a process called horizontal transfer, somewhat akin to a form of bacterial sex. The transfer probably took place 1,500 to 20,000 years ago, they said, setting the stage for full-scale epidemics of plague. "Our research illustrates how a single genetic change can profoundly affect the evolution of disease," Hinnebusch said.

Some scholars have argued that Y. pestis was not the cause of the Black Death and, by implication, of Justinian's plague as well. Jean Durliat, a French expert on the Byzantine Empire, argued in the 1980s that contemporary literary accounts of Justinian's plague were overblown and exaggerated, and not supported by archeological evidence.

Last year, British historians Susan Scott and Christopher Duncan published "Biology of Plagues," arguing that death spread through Europe much too rapidly in the 14th century to be caused by Y. pestis.

They believe that the Black Death must have spread through human-to-human contact and argue that it might have been caused by the Ebola virus or something similar.

Anthropologist James Wood of Pennsylvania State University made a similar argument last month at a meeting in Buffalo, N.Y.

"This disease appears to spread too rapidly among humans to be something that must first be established in wild rodent populations, like bubonic plague," Wood said. "An analysis of monthly mortality rates [among priests] during the epidemic shows a 45-fold greater risk of death than during normal times, far higher than usually associated with bubonic plague."

But molecular biology may be on the brink of answering questions that history cannot. One unique feature of the plague virus is that it accumulates inside the teeth of its victims, where its DNA can be protected for centuries, or perhaps even longer.

Molecular biologists Michel Drancourt and Olivier Dutour of the University of the Mediterranean in Marseilles, France, reported in 1998 that they had identified Y. pestis DNA in human remains dating from 1590 and 1722. Two years later, they reported a similar finding in remains dating from 1348.

That evidence is "pretty impressive," said Little, and indicates that Y. pestis at the very least played a role in the Black Death.

The Marseilles team is continuing to study other remains from the period to document how widespread the infections were. Meanwhile, archeologists are searching for plague cemeteries from the time of Justinian to perform similar studies.

Archeologist Michael McCormick of Harvard University has already identified eight mass graves in the Gaza Strip, Turkey and Italy where he expects to find human remains dating from the 6th to the 8th centuries. Remains have yet to be exhumed, however.

Some researchers speculate that a particularly virulent form of Y. pestis was responsible for Justinian's plague or the Black Death, just as an unusually pathogenic form of the influenza virus caused the worldwide flu pandemic in the early 20th century. Analysis of human remains could yield clues.

Theoretically, McCormick said, if DNA is found in the remains, it could be possible to grow the organisms in the laboratory and see if it is, in fact, more virulent.

One of the "major social issues" arising from the great mortality of the plague "is that it tends to raise the value of labor," Little said. "There are not enough workers around anymore. You can't find servants and, when you do find someone, they tend to charge outrageous amounts."

Little and others believe that this increased premium on labor was the final blow to slavery during the Justinian plague and that it similarly brought an end to serfdom during the Black Death.

Historians obviously still have a lot to learn about these pandemics, but valuable first steps have been taken, Little said. With the increasing assistance of molecular biologists, he added, the final pieces of the puzzle may now fall into place.